Cebras y el misterio de sus rayas

Los científicos llevan años intentando descifrar el misterio de las rayas de las cebras. ¿Son blancas con rayas negras o negras con rayas blancas? ¿Las rayas sirven para el camuflaje? ¿Evitan las picaduras de insectos? Veamos que hay de cierto en todas estas afirmaciones.

Las cebras son animales herbívoros y pertenecen al género Equus, junto con los caballos y asnos. Existen 3 especies de cebras en el mundo: la cebra común, la cebra de montaña y la cebra Grevy. Todas ellas son rayadas y de color blanco y negro.

Los embriones de cebra son de color negro. Eso se debe a la melanina, un pigmento producido por las células de la piel llamadas melanocitos. Durante la etapa final del desarrollo, algunos de los melanocitos dejan de producir el pigmento, generando solo en aquellas zonas una coloración blanca. Asimismo, si cortáramos el pelo a un ejemplar adulto, podríamos observar que su piel es totalmente negra. Por tanto, las cebras son negras con rayas blancas.

Cebra con rayas negras y blancas

Existen numerosas hipótesis sobre la función de sus rayas. No obstante, ninguna de ellas se posiciona como la única explicación posible. Algunas de las hipótesis son las siguientes:

Camuflaje y confusión del depredador. Las rayas permiten que las cebras se mimeticen con el entorno. Además, dificultan que el depredador pueda aislar a un único individuo de la manada y cazarlo.

Identificación individual. No existen 2 patrones de rayas iguales, lo cual permite crear una identidad única en cada cebra.

Mecanismo de refrigeración. El color negro capta el calor, mientras que el blanco lo repele. Las rayas negras y blancas contiguas en la piel permiten que se formen zonas de brisas rotativas que ayudarían a mantener la temperatura corporal baja. Científicos han demostrado que aquellos individuos que viven en zonas más cálidas, tienen un mayor número de rayas en su pelaje para disminuir la temperatura.

Repelente de insectos. Algunos insectos son capaces de transmitir enfermedades mediante picaduras. Los insectos suelen evitar las superficies rayadas, debido al efecto óptico que generan. Se evitaría así la transmisión de enfermedades. Además, junto con la hipótesis de la refrigeración, los insectos suelen acudir a las zonas calientes y el efecto termorregulador evitaría también que los patógenos se aproximaran.

Existen numerosas hipótesis sobre la función de sus rayas. No obstante, ninguna de ellas se posiciona como la única explicación posible.

Algunas de las hipótesis no se confirman mediante la observación de estos animales. Por ejemplo, las cebras suelen estar en extensiones abiertas y tienden a huir ante el peligro. No obstante, los animales que se camuflan habitan en zonas escondidas y optan por la inmovilidad ante un posible ataque. Entonces ¿realmente las rayas funcionan como mecanismo de camuflaje? Se deben realizar más estudios para descartar definitivamente aquellas hipótesis erróneas.

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Referencias:

  1. National Geographic. Do Zebras Have Stripes On Their Skin? Disponible en: https://www.nationalgeographic.com/news/2017/03/animals-skin-colors-zebras-big-cats/ Fecha de acceso: Septiembre 2020
  2. National Geographic. Why Do Zebras Have Stripes? New Study Makes Temperature Connection. Disponible en: https://www.nationalgeographic.com/news/2015/1/150113-zebras-stripes-evolution-animals-science-africa/ Fecha de acceso: Septiembre 2020
  3. Morris D. El arte de observar el comportamiento animal. 1ª Edición Barcelona. RBA1994
  4. Science ABC. Are Zebras Black with White Stripes or White with Black Stripes? Disponible en: https://www.scienceabc.com/nature/animals/what-color-zebras-black-white-stripes-white-black-stripes.html Fecha de acceso: Septiembre 2020

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